“欧罗巴快帆”:探寻木卫二上生命的蛛丝马迹

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  欧罗巴快帆(艺术构想图)。图片来源:NASA官网

  希腊神话中,欧罗巴是腓尼基的公主,美艳动人,艳压群芳,深得众神之王宙斯的宠爱。而在大伙儿身处的庞大太阳系中,也三个天体可能处于海洋,而成为科学家心中搜寻地外生命的“最爱”,什儿 天体刚刚 木卫二,也被称为“欧罗巴”(Europa)。

  美国国家航空航天局(NASA)的科学家称,可能有生命正在木卫二上黑暗、寒冷的海洋中畅游,这麼 该机构即将发射升空的“欧罗巴快帆”(Europa Clipper)探测器或许能将其逮个正着。

  “庇护”外星生命的最佳选取之一

  木卫二在1610年被伽利略发现,是木星的第四大卫星,在伽利略发现的卫星中离木星第二近。它是三个温和的世界,表皮下组织层被冰层覆盖,底层是一片海洋。

  1995年—1503年,NASA的“伽利略”号探测器总是 在围绕木星的轨道飞行,对木卫二进行了有史以来最完正的探测。现在,科学家可能知道,木卫二表皮下组织层被三个厚厚的冰壳覆盖,其深度可能超过20公里;而巨大的冰壳之下,很可能处于三个全球性海洋,其深度可能高达150公里,这比地球上已知海洋的最深处马里亚纳海沟(最深处约1一公里)前要深。

  木卫二宽约1150公里,比月球小,但科学家们认为,其液态水的储量是地球表皮下组织层的两倍。

  此外,科学家们认为,木卫二的海洋会与这颗卫星的岩心“亲密接触”,刚刚 ,有可能引发各种有趣而繁杂的化学反应。这麼 一来,木卫二被广泛认为是太阳系内“庇护”外星生命的最佳选取之一。一些地方还包括土星的卫星——土卫二和土卫六。土卫六表皮下组织层上烃类海洋;且其地下可能就有液态水海洋。

  主要研究木卫二的宜居性

  为进一步揭示笼罩在木卫二手中的“神秘面纱”,揭开人类在茫茫宇宙中是不是三个孤独的处于什儿 千古谜题,NASA决定朝木卫二派遣“欧罗巴快帆”探测器。

  据美国太空网此前报道,“欧罗巴快帆”定于本世纪20年代中期发射,旨在研究木卫二这颗冰冷卫星的地下海洋以及生命在此繁衍生息的潜力。但NASA称,可能一切恰到好处,“欧罗巴快帆”有望给大伙儿带来更多惊喜。

  NASA喷气推进实验室“欧罗巴快帆”项目科学家罗伯特·帕帕拉多在近日于华盛顿特区举行的第70届国际航天大会上说:“大伙儿的地球是三个宜居星球,大伙儿希望了解木卫二也是三个宜居星球吗?”

  帕帕拉多补充说:“大伙儿的主要目的就有搜寻生命,但可能木卫二內部恰巧包含高机微生物,大伙儿或许并能借助质谱仪发现生命的蛛丝马迹。”

  据悉,“欧罗巴快帆”由太阳能供电,总成本约40亿美元,将围绕木卫二运行最少3.5年,飞船搭载的9款仪器可能对木卫二表皮下组织层和地表以下可能处于的海洋进行探测,以期了解其深度和成分。

  那些仪器包括三个磁力计和三个雷达设备,科学家可借助它们完正描述木卫二的海洋和冰壳的情况汇报。此外,还有一款功能强大的相机,其将以0.5米/像素的分辨率拍摄照片,比“伽利略”号探测器拍摄的木卫二迄今最佳照片要清晰10倍。而质谱仪会选取样品中离子(带电的原子和分子)的质量,帮助科学家识别是那些离子。

  探测器将在数十次飞掠木卫二的过程中挂接那些样本。研究小组希望那些样品来自木卫二稀疏的大气;来自这颗冰冷卫星表皮下组织层飘出的水蒸气和一些物质的羽流。科学家已多次发现什儿 羽流的证据,但它们的处于尚未得到证实。

  帕帕拉多说:“在任务执行初期,大伙儿将搜索羽流并试图理解它们是不是真的处于,厘清它们在哪里?它们是偶然总出 的还是总是 很活跃?”

  他补充说:“你说航天器会偶然穿越羽流,可能,大伙儿能略微调整航天器的轨道以使其穿越羽流。可能大伙儿做到什儿 点,这麼 ,质谱仪和灰尘检测仪将能对那些羽流进行完正采样,以寻找有机材料并了解木卫二內部的完正化学特性。”

  当然,帕帕拉多也强调,可能木卫二上的羽流虽然 处于,它可能与从土卫二南极地区飘出的、已获证实的羽流大相径庭。土卫二的羽流由强大的间歇泉产生,那些间歇泉不断将来自土星卫星地下海洋的物质抛射到太空中。而木卫二的物质可能来自其海洋;也可能来自这颗卫星冰壳内的液态水湖。

  他强调,羽流采样成功是不是何必 决定“欧罗巴快帆”任务的成败,“这是一种奖励,而就有任务所必需的,但刚刚 它会处于。”

  有望借助商业火箭发射升空

  “欧罗巴快帆”拍摄的照片除了并能揭露木卫二的一些特性外,也将为科学家进一步探索木卫二铺平道路。

  美国国会已指示NASA开发一款在木卫二上寻找生命的着陆器。NASA官员表示,“欧罗巴快帆”提供的数据将帮助研究人员选取着陆器着陆的最佳位置。不过,该着陆器目前还刚刚 三个概念,尚未正式列入NASA的备案表内。

  NASA总是 打算让“欧罗巴快帆”在2023年发射。国会也已通知该机构使用强大的太空发射系统(SLS)巨型火箭来完成发射任务,这将使探测器并能直接飞往木星并在飞行2.4年后到达那里。

  但SLS仍在开发中,且经历了多次延迟,成本刚刚 断上涨。此外,NASA计划将最先研制出的SLS用于其“阿尔忒弥斯”(Artemis)月球探测计划。刚刚 ,NASA监察长办公室(OIG)最近总结说,供“欧罗巴快帆”使用的SLS火箭最少要等到2025年并能准备就绪。

  刚刚 ,OIG建议,国会应该允许NASA使用商业公司研制的火箭来完成发射任务,那些火箭包括美国太空探索技术公司(SpaceX)的“猎鹰重型”运载火箭或联合发射联盟的“大力神5号重型”运载火箭。那些火箭的功能不如SLS的这麼 强大,刚刚 ,可能“欧罗巴快帆”借助那些商业火箭升空,这麼 ,将借助“引力辅助”技术,总飞行时间预计前要6年。(记者 刘霞)